เมื่อมองย้อนกลับไปที่ตัวเองในวัย 15 ปี เราอาจจะเห็นภาพตัวเองในวัยรุ่นที่ วัยสดใส ซึ่งกำลังมีความสนุกสนานกับเรื่องราวต่าง ๆ รอบตัว และรวมไปถึงทำกิจกรรมต่าง ๆ กับเพื่อนฝูง และมีการเรียนรู้เรื่องราวต่าง ๆ ผ่านชีวิตของนักเรียน

แต่ยังมีเด็กสาวคนหนึ่งที่ส่วนหนึ่งของชีวิตก็อาจจะเป็นเฉกเช่นนั้น แต่อีกส่วนเธอได้ย่างเท้าก้าวไปสู่โลกที่นักเทนนิสอาชีพทุกคนใฝ่ฝันจะไปให้ถึง โลกที่ที่แต่ละรายการจะมีนักเทนนิสเพียง 128 คนบนโลกใบนี้จะได้เข้ามาถึง โลกที่เรียกว่า แกรนด์สแลม รอบ เมนดรอว์

และย้ำอีกครั้ง เธอเป็นแค่เด็กสาวนักเรียนธรรมดา อายุเพียง 15 ปีเท่านั้น

และด้วยสิ่งที่เธอทำได้ในวันนี้ ในอนาคตอีกไม่ช้าไม่นาน เธออาจจะขึ้นมาครองบัลลังก์ของราชินีแห่งโลกเทนนิสหญิง เหมือนที่ สเตฟฟี่ กราฟ, มาร์ตินา ฮิงกิส, ลินเซย์ ดาเวนพอร์ต และ เซเรนา วิลเลียมส์ เคยก้าวย้างไปถึง ก็เป็นได้

และนี่คือ เรื่องราวที่เราอยากเล่าถึงเธอคนนี้…คอรี กอฟฟ์

 

นักเทนนิสมหัศจรรย์

(AP Photo/Tim Ireland)

คอรี กอฟฟ์ ชื่อนี้ เป็นที่รู้จักกันอย่างขว้างขวางทันทีหลังเธอเอาชนะ วีนัส วิลเลียมส์ นักหวดสาวรุ่นพี่ (หรือถ้าจะพูดว่า รุ่นแม่ คงไม่ผิดเท่าไหร่) เจ้าของแชมป์แกรนด์สแลม7 สมัย ไปได้อย่างน่าเหลือเชื่อในศึก วิมเบิลดัน แกรนด์สแลม คอร์ตหญ้า ที่ ออล อิงแลนด์ เทนนิส คลับ เมื่อคืนวันจันทร์ที่ 1 กรกฎาคม ที่ผ่านมา

แต่สำหรับคนที่ตามเทนนิสอย่างลึกซึ้ง ชื่อของ คอรี กอฟฟ์ น่าจะอยู่ในความทรงจำของพวกเขา และ เธอมาบ้างแล้ว ในฐานะนักเทนนิสดาวรุ่งอายุน้อย ที่แจ้งเกิดในวงการเทนนิสเยาวชนได้อย่างน่าจับตามองใน 1-2 ปีหลังสุด จากการพัฒนาอย่างก้าวกระโดด

ย้อนกลับไป 1 ปีเศษ ใน จูเนียร์ ออสเตรเลียน โอเพ่น ปี 2018 ชื่อของ คอรี กอฟฟ์ ยังไม่มีใครรู้จักเลยด้วยซ้ำ และยิ่งโนเนมไปอีก เมื่อเธอตกรอบแรก ในเทนนิสเยาวชนหญิงเดียว รายการนี้ จากการแพ้ เอลิซาเบตทา ค็อกซิอาเร็ตโต จากอิตาลี 1-2 เชตในรอบแรก 6-2, 2-6 และ 2-6

(AP Photo/Ben Curtis)

แต่หลังจากนั้น เธอก็เริ่มสร้างชื่อในฐานะนักเทนนิสเยาวชนฝีมือดี และกลายเป็นมือวางอันดับ 16 ในเทนนิส เฟรนซ์ โอเพ่น ระดับเยาวชนหญิง ก่อนคว้าแชมป์หญิงเดี่ยวมาครองได้อย่างเหนือความคาดหมาย และ ชื่อของเธอ ก็กลายเป็นที่เกรงขามในระดับเทนนิสเยาวชนมาเรื่อย ๆ หลังเข้ารอบตัดเชือกได้ทั้งที่ วิมเบิลดัน ระดับเยาวชน และ ยูเอส โอเพ่น ระดับเยาวชนะด้วย

ก่อนที่ ชื่อของเธอจะเป็นที่รู้จัดอย่างแพร่หลาย ในฐานะ นักเทนนิสหญิง ที่อายุน้อยที่สุดในยุคโอเพ่น ที่สามารถผ่านรอบคัดเลือก มาเล่นใน เมนดรอว์ ของเทนนิส แกรนด์สแลมได้ ตั้งแต่ปี 1968 หลังจากที่เธอเอาชนะ กรีต มินเนน นักเทนนิสเบลเยียม ในรอบควอลิฟายด์ รอบที่ 3 ไปด้วยสกอร์ 6-1ทั้ง 2 เชต

เท่านั้นยังไม่พอ เพราะในรอบ เมนดรอว์ สาวน้อยคนนี้ ยังเล่นงาน วีนัส วิลเลียมส์ นักเทนนิสที่เธอมองว่าเป็นหนึ่งใน ไอดอล ไปได้ 2 เชตรวด 6-4ทั้ง 2 เชต สร้างปรากฏการณ์ใหม่ให้แก่วงการเทนนิสหญิงทันที พร้อมทำให้เธอ กลายเป็น “สาวน้อยมหัศจรรย์” ในวงการเทนนิส แค่เพียงชั่วข้ามคืน

 

สาวน้อยธรรมดา

(AP Photo/Tim Ireland)

ภายใต้ความมหัศจรรย์ในคอร์ตเทนนิส อีกมุมหนึ่ง คอรี กอฟฟ์ ก็เป็นเพียงสาวน้อยธรรมดา และเป็นเพียง “โคโค่” ของพ่อและแม่เธอเท่านั้น

โคโค่ เกิดในวันที่ 13 มีนาคม 2004 ซึ่งเป็นช่วงเวลาที่ จัสทีน เฮแนง ครองมือ 1 ของโลกในฝ่ายหญิง และเป็นยุคสมัยที่ ดับเบิลยูทีเอ ได้รู้จักกับนักเทนนิสหญิงฝีมือดีมากมาย ทั้ง คิม ไคลจ์เตอร์ส, อมาลี โมเรสโม, ลินเซย์ ดาเวนพอร์ต รวมไปถึง นักเทนนิสที่กลายเป็นไอคอนของเธอในตอนนี้ อย่าง “พี่น้องวิลเลียมส์” วีนัส และ เซเรนา ด้วย

โคโค่ เกิดในครอบครัวนักกีฬา โดยบิดา คอเรย์ กอฟฟ์ เป็นนักกีฬาบาสเก็ตบอล และเคยเล่นระดับมหาวิทยาลัยให้กับ จอร์เจีย สเตท ส่วน มารดา แคนดี กอฟฟ์ ก็เป็นนักวิ่งข้ามรั้วให้กับมหาวิทยาลัย ฟลอริดา สเตท มาก่อนเช่นกัน นั่นน่าจะเป็นส่วนที่ทำให้เธอได้รับพรสวรรค์ด้านกีฬาติดตัวมา

ถึงแม้จะเกิดใน แอตแลนต้า แต่ พ่อกับแม่ของเธอก็มองการไกลโดยเล็งเห็นว่า ลูกสาวของพวกเขาที่เพิ่งเริ่มเล่นเทนนิสในวัย7 ปี จะได้ประโยชน์มากกว่า หากอยู่ที่ เดลเรย์ บีช ในฟลอริดา เนื่องจากจะได้รับโอกาสที่ดีกว่าในการฝึกฝนเทนนิส เพราะที่ ฟลอริดา มีทั้งสถานที่ฝึกสอนที่มากกว่า และสภาพอาการยังอำนวยต่อการเล่นเทนนิสดีกว่าด้วย

ถึงแม้ โคโค่ จะกลายมาเป็นนักเทนนิสตั้งแต่อายุ 7 ขวบ แต่พ่อแม่ ก็ไม่เคยให้เธอทิ้งการเรียนแม้แต่น้อย ในทุกวัน เธอยังต้องไปโรงเรียนตามปกติ หลังการซ้อมตอนเช้า และกลับมาซ้อมตอนเย็น หลังจากเลิกเรียน และแน่นอน เธอเป็นนักเรียนที่ดีด้วย

ในวัย 11 ปี หนูน้อย โคโค่ ก็ได้รับผมตอบแทนครั้งแรก ในฐานะสาวน้อยธรรมดา ที่อยากจะเล่นเทนนิส ด้วยการที่ฟอร์มของเธอไปต้องตา แพทริก มูราโตกลู โค้ชของ เซเรนา วิลเลียมส์ ไอดอลของเธอ ทำให้เธอได้รับเลือกให้ไปฝึกเทนนิสกับเขาที่ นีช ประเทศฝรั่งเศสด้วย ซึ่ง โคโค่ ก็ยอมรับว่า นั้นเป็นประสบการณ์ครั้งสำคัญที่สุดในชีวิตครั้งหนึ่งเลยทีเดียว

รายงานจาก BBC ระบุว่า ก่อนเล่นในรอบคัดเลือกรอบสุดท้ายกับ มินเนน เธอยังต้องอ่านหนังสือวิทยาศาสตร์เพื่อเตรียมตัวสอบอยู่เลย และเมื่อเอาชนะ มินเนนได้ เธอต้องบินกลับไปสอบในโรงเรียนที่ ฟลอริดา ก่อนกลับมาเล่นในรอบเมน ดรอว์ กับ วีนัส วิลเลียมส์ ด้วยซ้ำไป

 

ผู้ขับเคลื่อนความจริง ด้วยความฝัน

(AP Photo/Tim Ireland)

ในวัย 15 ปี 122 วัน คอรี กอฟฟ์ ผ่านรอบควอลิฟายด์ ไปเล่นในในเทนนิส วิมเบิลดัน ได้สำเร็จ และกลายเป็นนักเทนนิสอายุน้อยที่สุดในยุค โอเพ่น ตั้งแต่ปี 1968 ที่ทำแบบนี้ได้สำเร็จ และเธอยังเป็นนักเทนนิส อายุน้อยที่สุด นับตั้งแต่ ลอรา ร็อบสัน จากสหราชอาณาจักร ในปี 2009 ที่ได้เล่น เมน ดรอว์ ในวิมเบิลดัน ด้วย

สิ่งที่ขับเคลื่อนให้เด็กนักเรียนธรรมดาคนหนึ่ง กลายร่างเป็นสาวน้อยมหัศจรรย์ในคอร์ตเทนนิสได้ เป็นแค่เรื่องง่าย ๆ สองเรื่องที่เป็นแรงผลักดันคนส่วนใหญ่ในโลกนี้ นั่นคือ “ความสนุก” และ “ความฝัน” เท่านั้น

“ฉันรู้ดีว่า ฉันเป็นรอง และฉันแค่พยายามเล่นให้สนุกกับมัน”เธอกล่าว หลังจากผ่านเข้ารอบควอลิฟายด์ได้สำเร็จ “ฉันไม่ได้คาดหวังอะไรเลยจริง”

แต่ถึงเธอจะบอกว่าไม่ได้คาดหวังอะไร แต่ใจจิตใจ เธอก็มีความปรารถนา ไม่แตกต่างไปจากคนอื่น ๆ

“เซเรนา คือเหตุผลว่าทำไมฉันถึงเล่นเทนนิส และ คือเหตุผลว่าทำไมพ่อถึงซื้อแร็กเก็ตให้ฉันด้วย”เธอกล่าว

“แน่นอน ฉันไม่สนหรอก ว่าฉันต้องเล่นกับใคร ฉันแค่มีความสุขที่ได้เล่นในรอบดรอว์ แต่ ฉันอยากมีโอกาสที่จะได้เล่นร่วมคอร์ตเดียวกับเซเรนาจริง ๆ”

ถึงแม้จะไม่ใช่ เซเรนา วิลเลียมส์ ไอดอลสูงสุดในชีวิตการเล่นเทนนิส แต่ “โคโค่” ก็ได้เจอกับคู่แข่งที่ทำให้เธอรู้สึกเป็นเกียรติ และยินดียิ่งไม่แพ้กัน นั่นคือ วีนัส วิลเลียมส์ พี่สาวของ เซเรน่า และเป็นหนึ่งใน ไอดอล ของเธอด้วย

สถิติที่น่าสนใจอย่างหนึ่งเกี่ยวกับการเจอกันของทั้งคู่ คือ ในขณะที วีนัส วิลเลียมส์ ได้แชมป์แกรนด์สแลม ไปแล้ว 4 รายการ โคโค่ ยังไม่เกิดด้วยซ้ำไป และในวันที่ เธอลืมตาดูโลก วีนัส มีอายุ 24 ปี และด้วยช่องว่างขนาดนี้ ทั้งคู่อายุห่างกันราว แม่ กับ ลูก เลยทีเดียว

“ฉันดีใจมาก ที่รู้สึกว่า จะต้องไปเล่นกับหนึ่งในพวกเธอ (พี่น้อง วิลเลียมส์)” กอฟฟ์ กล่าว “หลายคนอาจจะเคยเป็นแบบนี้ในการประกบสายแข่ง ฉันรักการประกบสายของฉันมาก ๆ การได้เล่นกับหนึ่งในนักเทนนิสที่ยิ่งใหญ่ที่สุดตลอดกาล เป็นเหมือนความฝัน ฉันตื่นเต้นที่รู้ว่าฉันต้องไปเล่นในเกมนั้น”

และเมื่อ มือวางอันดับ 313 ของโลกวัย 15 ปี พลิกล็อก เอาชนะนักหวดแชมป์แกรนด์สแลม 7 สมัย มันยิ่งทำให้มีเรื่องราวมากมายที่ยากจะบอกเป็นคำพูด

“ฉันต้องพยายามบอกตัวเองให้ใจเย็น บอกตัวเองเสมอว่าสนามมีขนาดเท่าเดิม เช่นเดียวกับพื้นที่สนาม หลังจากทุกแต้มที่ทำได้จะต้องบอกตัวเองว่าใจเย็นๆ

“วีนัสบอกฉันว่ายินดีด้วยและสู้ต่อไป เธอบอกว่าขอให้โชคดี และฉันก็ขอบคุณเธอสำหรับทุกอย่าง เพราะฉันจะไม่สามารถมาอยู่ตรงนี้ได้ถ้าไม่มีเธอ ฉันบอกวีนัสว่าเธอเป็นแรงบันดาลใจ ซึ่งเป็นสิ่งที่อยากบอกตลอดมา แต่ไม่กล้าพอที่จะพูดมาก่อน”

ในทางตรงกันข้าม วีนัส วิลเลียมส์ ก็ยกย่องสาวน้อย ที่มองเธอเป็นต้นแบบมาตั้งแต่จำความได้คนนี้ และยอมรับในฝีมือหลังต้องพ่าย2 เชตรวด ด้วยสกอร์ 6-4 ทั้ง 2 เชต ว่า

“การไม่มีขีดจำกันสำหรับเธอเป็นเรื่องจริง” วีนัส กล่าว “ฉันมีความสุขที่ได้เห็นเธอเล่นได้ยอดเยียม เธอทำทุกอย่างได้ดีหมดเลย เธอเสิร์ฟดี เธอเคลื่อนที่ได้ดี เธอส่งบอลลงคอร์ตได้บ่อยครั้งกว่าที่ฉันทำได้ มันเป็นแมตช์ที่ยอดเยียมของเธอจริง ๆ”

 

ราชินีวงการลูกสักหลาดคนต่อไป?

(AP Photo/Tim Ireland)

ถ้าใครได้มีโอกาสดู คอรี กอฟฟ์ เล่น จะรู้ว่า เธอเป็นคนที่ตีเทนนิส “มัน” คนหนึ่ง เธอมักจะเล่นลูกกราวด์สโตรก แต่แม่นยำ และกล้าได้กล้าเสีย หรือถ้าพูดให้เห็นภาพ คือ “สายบู้” ซึ่งนั้นเองที่ทำให้นักเทนนิสสายเดียวกันอย่าง จอห์น แม็คเอนโร ถึงกับเอ่ยปากชมได้เลย

“กอฟฟ์ ไม่ใช่แค่มีสภาพร่างกายที่ยอดเยี่ยมเท่านั้น แต่ยังมีความอดทนด้วย” แชมป์ชายเดียว วิมเบิลดัน สามสมัยยกย่องสาววัย 15 ปี

“ผมมองไปที่วิธีการเล่นเทนนิสของเธอ ถ้าเธอไม่ขึ้นเป็นมือวางอันดับ 1 ของโลกก่อน 20 ผมคงช็อคน่าดูแน่นอน”

(Adam Davy/PA via AP)

ขณะที่ เทรซี ออสติน แชมป์แกรนด์สแลม ยูเอส โอเพ่น 2 สมัย ก็อดออกปากชมเธอไม่ได้เข่นกัน “ผมได้ยินคนพูดถึง โคโค่ มานานนับปีแล้ว ตอนนี้พวกเขาเริ่มรู้จักเธอในระดับสากลแล้ว แน่นอนว่า เธอเป็นนักกีฬาที่โดดเด่น แต่การต้องเดินลงมาในคอร์ต เพื่อเจอกับวีนัส ผู้เล่นที่เป็นเสมือนไอดอลของเธอ ย่อมต้องทำให้เธอประหม่า และ ตื่นเต้น

“เธอกำลังจะก้าวสู่ความยิ่งใหญ่ และนี่คือจุดเริ่มต้นอย่างไม่ต้องสงสัย”

หลังจากตำแหน่ง “ราชินี” ของวงการเทนนิสหญิงว่างลง หลังการโรยลาไปของ เซเรนา วิลเลียมส์ ที่ไม่มีวีแววว่าจะกลับมาเป็นเหมือนเดิมได้ พร้อมกับทั้งยังมีอายุมากขึ้นเรื่อย ๆ นักเทนนิสหลายคน ถูกกล่าวอ้างว่าจะมาครองบัลลังก์แทนเธอ ทั้ง ซิโมนา ฮาเล็ป, สโลน สตีเฟนส์, นาโอมิ โอซากะ หรือ เจ้าของ บัลลังก์ ปัจจุบันอย่าง แอชลีกห์ บาร์ตี แต่ก็ไม่มีใครครองตำแหน่งนี้ได้เนินนาน และยั่งยืนเลย

คอรี กอฟฟ์ เป็นนักเทนนิส ที่ดูเหมือนจะมีคุณสมบัตินั้น ตามคำกล่าวอ้างของทั้ง แม็คเอนโร และ ออสติน

แต่กว่าจะถึงจุดนั้น สาวน้อยคนนี้ ยังมีการบ้านให้ทำอีกมาก และมีขวากหนาม กับ กระดูกชิ้นโตให้จัดการมากมาย

แต่ถ้าเธอคือ “ของจริง” เราคงจะได้เห็น “ราชินี” คนใหม่ ไม่ช้านี้แน่นอน!

“Mr.BOSTON”